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Un caso storico che garantisce l’istruzione ai bambini privi di documenti compie 40 anni

Questa settimana ricorre il 40° anniversario di un caso giudiziario che ha colpito migliaia di scolari. Eppure è uno di cui la maggior parte degli americani probabilmente non è a conoscenza.

Negli anni ’70, un gruppo di genitori del Texas che non avevano lo status di immigrazione legale ha rischiato l’espulsione per lottare per il diritto dei propri figli di frequentare la scuola pubblica. Il caso è arrivato fino alla Corte Suprema, che il 15 giugno 1982 si è pronunciata a favore dei genitori e dei loro figli.

Plyler v. Doe ha assicurato che i bambini che vivono negli Stati Uniti senza documentazione legale di immigrazione potessero accedere a un’istruzione di base e condurre una vita più produttiva. Ha anche aperto la strada ai giovani immigrati per diventare attivi negli sforzi per chiedere percorsi legali per i bambini che hanno trascorso la maggior parte della loro vita negli Stati Uniti, come il DREAM Act e il programma Deferred Action for Childhood Arrivals, noto come DACA.

Alfredo Lopez frequentava la scuola elementare a Tyler, in Texas, nel 1977, quando i suoi genitori vennero a prenderlo a scuola prima del solito. “Tutto quello che posso ricordare è che un giorno siamo stati rimandati a casa”, ha detto a American Public Media nel 2017. “E hanno detto che non potevamo tornare a scuola”.

Nel 1975, il Texas aveva approvato uno statuto che permetteva ai distretti scolastici locali di negare l’iscrizione ai bambini che non erano legalmente ammessi nel paese. Due anni dopo, il Tyler Independent School District ha deciso che avrebbe addebitato le tasse scolastiche annuali per studenti privi di documenti come Lopez. A $ 1.000 per studente, questo era ben oltre la portata delle famiglie prive di documenti.

‘Peso pesante sulle mie spalle’

Sostenuto dal Fondo messicano per la difesa legale e l’istruzione (MALDEF), quattro famiglie hanno deciso di citare in giudizio il distretto scolastico di Tyler, allora guidato dal sovrintendente James Plyler. Mentre un giudice ha permesso alle famiglie di presentare il loro caso con lo pseudonimo di “Doe”, i genitori sono stati tenuti a testimoniare in udienza pubblica. Questo era rischioso; il giorno in cui hanno testimoniato, la famiglia Lopez si è recata in tribunale con la macchina piena di beni, perché temevano di essere deportati sul posto.

“Quando queste famiglie si sono fatte avanti per sfidare la legge, c’era il pericolo reale che le persone potessero scoprire la loro identità e molestarle”, ha affermato Peter Roos, ex direttore nazionale del contenzioso educativo per MALDEF. Per evitare l’attenzione dei media, il giudice ha programmato la testimonianza dei genitori all’ora inaudita delle 6 del mattino

Nel 1978, il giudice distrettuale federale ha ritenuto incostituzionale la legge del Texas e questa sentenza è stata confermata da una corte d’appello nel 1980.

Nel 1981, Peter Roos faceva parte della squadra che ha discusso il caso Plyler davanti alla Corte Suprema. “La pressione era tremenda”, ha ricordato. “Ero fiducioso nel nostro caso, ma c’era la sensazione che se avessimo perso, altri stati avrebbero approvato leggi come il Texas. Quindi il risultato potrebbe interessare milioni di bambini, e questo è stato un peso pesante sulle mie spalle”.

L’alta corte si schierò (5-4) con le famiglie messicano-americane nel giugno 1982. “Negando a questi bambini un’istruzione di base, neghiamo loro la capacità di vivere all’interno della struttura delle nostre istituzioni civiche”, ha scritto il giudice William Brennan nella maggioranza opinione, “e precludono ogni possibilità realistica che contribuiranno anche in minima parte al progresso della nostra nazione”.

La corte ha ritenuto che i bambini privi di documenti avevano diritto alla parità di protezione ai sensi del quattordicesimo emendamento, quindi il Texas non poteva negare loro l’accesso all’istruzione pubblica K-12.

‘Una solida base’

Ironia della sorte, anche la parte soccombente in questa decisione storica è giunta a credere che il caso fosse stato deciso correttamente. Nel 2007, l’ex sovrintendente del distretto scolastico di Tyler, James Plyler, ha dichiarato a Education Week: “Sono contento che abbiamo perso gli ispanici (causa giudiziaria), in modo che quei ragazzi potessero essere istruiti”. A quel punto, suo figlio aveva sposato una donna di origini messicane e lo stesso Plyler aveva nipoti latini.

Il defunto giurista Michael Olivas, che ha scritto un libro sul caso Plyler, lo considerava la decisione preminente nel diritto dell’immigrazione. “Questo caso è il punto più alto per i diritti degli immigrati”, ha detto Olivas nel 2017. “È stato coraggioso e strategico. Vincere è una cosa, ma non è statico. Va combattuto, difeso, riconcettualizzato e riapplicato”.

Altri esperti legali ed educatori affermano che il caso Plyler rimane importante e rilevante oggi.

“Plyler ha stabilito una solida base, una linea di base, per la protezione dei diritti per i giovani privi di documenti”, ha affermato Roberto G. Gonzales, professore di sociologia all’Università della Pennsylvania. “Il suo significato, in parte, è che consente ai bambini privi di documenti del primo giorno di essere integrati nel quadro giuridico di questo paese. Non solo ricevono un’istruzione, ma apprendono la cultura e i valori di questo paese e sono integrati nel tessuto delle loro comunità”.

Nel 2019, il Migration Policy Institute ha stimato che c’erano 133.000 bambini privi di documenti (di età compresa tra 3 e 17 anni) in Texas. A livello nazionale, il Pew Center ha riferito che ci sono circa 675.000 bambini privi di documenti.

Eppure il caso Plyler ha dei limiti, ha osservato Gonzales. Poiché la decisione si applicava solo agli studenti fino al 12° anno, i giovani privi di documenti devono affrontare un futuro incerto. “Man mano che crescono, questi ragazzi entrano in stretto contatto con i limiti del loro senso di appartenenza”. Ad esempio, i giovani privi di documenti in alcuni stati non si qualificano per le tasse universitarie. In alcuni stati, possono ottenere le patenti di guida; in altri, non possono.

Secondo Thomas A. Saenz, presidente e consigliere generale del MALDEF, la decisione di Plyler è “una legge consolidata”.

Ciò non ha impedito ad alcuni stati di tentare di adottare misure che limitino l’accesso all’istruzione da parte dei bambini privi di documenti. Nel 1994 gli elettori della California hanno approvato la Proposition 187, che avrebbe negato quasi tutti i servizi statali a coloro che non hanno lo status di immigrazione legale, e nel 2011, l’Alabama ha approvato l’HB 56, che avrebbe consentito ai funzionari di controllare lo stato di immigrazione degli studenti. Le disposizioni chiave di queste due misure sono state successivamente annullate dai tribunali.

Più recentemente, nel maggio di quest’anno, il governatore del Texas Greg Abbott ha dichiarato che vorrebbe rivisitare il caso Plyler lanciando potenzialmente una sfida ad esso.

Saenz di MALDEF ha affermato che è improbabile che uno sforzo del genere abbia successo. Ha sottolineato che Plyler (a differenza di Roe v. Wade) è stato incorporato in uno statuto federale.

“I commenti di Abbott equivalgono davvero a un fischietto alla sua base durante la sua campagna di rielezione. I bambini generano grande simpatia con il pubblico; anche Trump ha dovuto smettere di separare le famiglie a causa dell’indignazione che ha generato”, ha detto Saenz. “Non credo che il governatore voglia davvero che tutti questi ragazzi escano dalle scuole, è semplicemente cattiva politica e cattiva politica”.

Sonia Hernandez, professoressa associata di storia alla Texas A&M University, ha affermato che è importante considerare il caso Plyler in un contesto storico più ampio. “Ad essere onesti, non molti dei miei studenti ne hanno sentito parlare. Se uno studente non segue studi messicani americani o un programma di studi etnici, probabilmente non gli verrà insegnato questo, il che parla dell’urgenza del motivo per cui dovremmo continuare ad avvicinarci alla storia in un modo molto inclusivo”.

C’è una ricca storia di attivismo messicano-americano incentrato sull’istruzione che è ancora relativamente sconosciuta al di fuori del mondo accademico, ha detto Hernandez. “Non conoscere casi come Plyler è un riflesso di quanto siano limitati i nostri programmi di studio delle scuole pubbliche”.

“L’eredità e il futuro di Plyer dovrebbero riguardarci tutti”, ha aggiunto Hernandez. “Il diritto all’istruzione di base è una parte fondamentale della democrazia”.

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