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Perché i figli degli immigrati vanno avanti

ion aprile 2020, il New York Times ha pubblicato un servizio speciale intitolato “Io sono il ritratto della mobilità verso il basso”. “Era un dato di fatto che ogni generazione americana avrebbe fatto meglio dell’ultima”, iniziava il pezzo, “ma la mobilità sociale è rallentata nel tempo”.

Scorrendo i profili, non abbiamo potuto fare a meno di notare un gruppo di americani che sfida questa tendenza: i figli degli immigrati. Sonya Poe è nata in un sobborgo di Dallas, in Texas, da genitori immigrati dal Messico. “Mio padre lavorava per un hotel”, ha ricordato Sonya. “Il loro obiettivo per noi è sempre stato: andare a scuola, andare all’università, in modo da poter trovare un lavoro che non richieda di lavorare fino a tarda notte, in modo che tu possa scegliere cosa fare e prenderti cura del tuo famiglia. Siamo fortunati a poterlo fare”.

Il sogno che spinge molti immigrati sulle coste americane è la possibilità di offrire un futuro migliore ai propri figli. Utilizzando milioni di documenti di famiglie immigrate dal 1880 al 1940 e poi di nuovo dal 1980 ad oggi, scopriamo che i figli degli immigrati passati e ancora oggi superano i loro genitori e salgono la scala economica. Se questo è il sogno americano, allora gli immigrati lo realizzano, alla grande.

Un modello che colpisce particolarmente nei dati è che i figli di immigrati cresciuti in famiglie con un reddito inferiore alla mediana fanno progressi sostanziali quando raggiungono l’età adulta, sia per la generazione di Ellis Island un secolo fa che per gli immigrati di oggi. I figli di immigrati di prima generazione che crescono vicino al fondo della distribuzione del reddito (diciamo, al 25° percentile) hanno maggiori probabilità di raggiungere la metà della distribuzione del reddito rispetto ai figli di genitori nati negli Stati Uniti altrettanto poveri.

Inoltre, indipendentemente dal paese di provenienza dei genitori, i figli di immigrati hanno maggiori probabilità rispetto ai figli di nati negli Stati Uniti di superare il reddito dei genitori quando sono adulti. Questo modello vale sia in passato che oggi, nonostante i grandi cambiamenti nella politica di immigrazione degli Stati Uniti nel secolo scorso, da un regime di frontiere quasi aperte per gli immigrati europei nel 1900 a una di restrizioni sostanziali negli ultimi decenni. I figli di immigrati dal Messico e dalla Repubblica Dominicana oggi hanno le stesse probabilità di risollevarsi dalle condizioni dei genitori come lo erano i figli di svedesi e finlandesi poveri cento anni fa.

La mobilità verso l’alto non solo definisce gli orizzonti della vita delle persone, ma ha anche implicazioni per l’economia nel suo insieme. Anche gli immigrati che arrivano negli Stati Uniti con poche risorse o competenze portano una risorsa che è estremamente vantaggiosa per l’economia statunitense: i loro figli. Il rapido successo dei figli degli immigrati ripaga più che i debiti dei genitori.

Per condurre la nostra analisi, avevamo bisogno di dati che collegassero i bambini ai genitori. Per i dati storici, abbiamo utilizzato i documenti del censimento storico per collegare i figli che vivevano nelle loro case d’infanzia ai dati del censimento raccolti 30 anni dopo, quando questi giovani avevano un lavoro proprio.

Pensa a noi come a nipoti curiosi che cercano online i rami del loro albero genealogico, ma un milione di volte. Abbiamo iniziato esplorando siti web come Ancestry.com che consentono al pubblico di cercare i propri parenti. Da qui, abbiamo sviluppato metodi per automatizzare queste ricerche in modo da poter seguire milioni di immigrati e i loro figli nei registri.

I nostri dati moderni si basano invece sui registri delle imposte sul reddito federali. I registri fiscali consentono ai ricercatori di collegare i bambini ai loro genitori come dipendenti dalle tasse e quindi di osservare questi bambini nei dati fiscali come adulti.

Quando abbiamo compilato questi dati, cosa vediamo?

Il primo aspetto sorprendente è che, come gruppo, i figli di immigrati ottengono una mobilità verso l’alto maggiore rispetto ai figli di padri nati negli Stati Uniti. Ci concentriamo sui figli di padri bianchi nati negli Stati Uniti perché i figli di padri neri tendono ad avere tassi di mobilità verso l’alto più bassi. Quindi, il vantaggio di mobilità che osserviamo per i figli degli immigrati sarebbe ancora più grande se confrontassimo questo gruppo con l’intera popolazione.

Il secondo aspetto degno di nota è che anche i figli di genitori provenienti da paesi molto poveri come la Nigeria e il Laos superano i figli dei nati negli Stati Uniti cresciuti in famiglie simili. I figli degli immigrati dai paesi centroamericani – paesi come Guatemala, El Salvador e Nicaragua spesso demonizzati per aver contribuito alla “crisi” al confine meridionale – salgono più velocemente dei figli dei nati negli Stati Uniti, atterrando nel bel mezzo della il branco (proprio accanto ai figli di immigrati dal Canada).

La nostra terza scoperta è che il vantaggio in termini di mobilità dei figli di immigrati è forte oggi come lo era in passato. Inoltre, alcuni dei gruppi di immigrati che i politici hanno accusato molto tempo fa di avere poco da contribuire all’economia – irlandesi, italiani e portoghesi – hanno effettivamente raggiunto i tassi più alti di mobilità verso l’alto. In passato, siamo in grado di studiare solo i figli maschi perché non possiamo collegare figlie che cambiano nome al matrimonio. Ma nei dati moderni possiamo vedere che questo modello si applica anche alle figlie.

Oggi potremmo non essere così sorpresi nell’apprendere che i figli dei passati immigrati europei hanno avuto successo. Siamo abituati a vedere i discendenti dei poveri immigrati europei crescere per diventare membri dell’élite imprenditoriale e culturale. Molti leader di spicco, inclusi politici come il presidente Biden, enfatizzano regolarmente l’orgoglio per la loro eredità irlandese o italiana. Ma, all’epoca, questi gruppi erano considerati i più poveri tra i poveri. Nella loro fuga dalla carestia, gli immigrati irlandesi non sono troppo dissimili dagli immigrati che oggi scappano da uragani, terremoti e violente rivolte.

Sentiamo spesso preoccupazioni su come se la caveranno gli immigrati poveri e se i loro figli rimarranno intrappolati in lavori sottopagati o dipenderanno dal sostegno del governo. Ma la nostra indagine sui dati dovrebbe mettere a tacere queste paure. I figli degli immigrati di solito ce la fanno in America. E il più delle volte ci vuole solo una generazione per risorgere dalla povertà.

Una domanda che sorge con il nostro lavoro è: che dire dei bambini che arrivano senza documenti? I bambini privi di documenti devono affrontare più ostacoli alla mobilità rispetto agli altri figli di immigrati. Fortunatamente, questo gruppo è relativamente piccolo anche negli ultimi anni: solo 1,5 milioni (o il cinque per cento) dei 32 milioni di figli di genitori immigrati oggi sono privi di documenti. In effetti, questo numero è piccolo perché molti figli di immigrati privi di documenti nascono negli Stati Uniti e quindi ottengono la cittadinanza alla nascita.

I bambini nei nostri dati provenienti da paesi come Messico ed El Salvador sono quelli i cui genitori hanno beneficiato di un precedente sforzo di legalizzazione a metà degli anni ’80. Ora stanno andando molto bene e crediamo che anche le loro controparti oggi abbiano questo potenziale. I bambini che arrivano negli Stati Uniti senza documenti incontrano ostacoli alla mobilità, e non perché si impegnino meno, ma perché incontrano ostacoli lungo tutto il loro percorso. Con un tratto di penna, i politici possono farlo accadere ma, finora, questa legislazione è rimasta fuori portata.

Cosa abilita i figli degli immigrati sfuggire a circostanze difficili e salire la scala economica? La risposta che sentiamo più spesso è che gli immigrati hanno un’etica del lavoro migliore rispetto ai nati negli Stati Uniti e che i genitori immigrati mettono maggiormente l’accento sull’istruzione.

Siamo d’accordo sul fatto che le particolarità delle famiglie di immigrati possano essere parte della storia (sebbene sia difficile da raccontare nei nostri dati). Eppure, quando abbiamo sgranocchiato i numeri, abbiamo scoperto qualcosa di sorprendente: gli immigrati tendono a trasferirsi in quelle località negli Stati Uniti che offrono le migliori opportunità di mobilità verso l’alto per i loro figli, mentre i nati negli Stati Uniti sono più radicati sul posto.

Generazioni di ricerca nelle scienze sociali hanno confermato che il luogo in cui i bambini crescono influenza le loro opportunità nella vita. Troviamo che i genitori immigrati hanno maggiori probabilità rispetto ai genitori nati negli Stati Uniti di stabilirsi in queste aree ad alta opportunità, che sono piene di buoni posti di lavoro e offrono migliori prospettive di mobilità nella prossima generazione. Come prova lampante dell’importanza della geografia, vediamo che i figli degli immigrati guadagnano più degli altri bambini in un ampio confronto nazionale, ma lo fanno non guadagnano più degli altri bambini che sono cresciuti nella stessa zona. In termini di fortune economiche, i figli adulti degli immigrati assomigliano ai figli dei genitori nati negli Stati Uniti che sono cresciuti in fondo all’isolato, o nella stessa città. Questo modello implica che la differenza principale tra le famiglie di immigrati e le famiglie dei nati negli Stati Uniti è dove scelgono di vivere.

Un’implicazione delle nostre scoperte è che è molto probabile che le famiglie nate negli Stati Uniti avrebbero ottenuto lo stesso successo se si fossero trasferite in luoghi così ricchi di opportunità. In effetti, troviamo che i figli di genitori nati negli Stati Uniti che si sono trasferiti da uno stato all’altro hanno una mobilità verso l’alto maggiore rispetto a quelli che sono rimasti fermi: il loro livello di mobilità verso l’alto è più vicino (ma non così alto) a quello dei bambini di immigrati che si sono trasferiti dall’estero. Quindi, potresti chiedere: perché le famiglie nate negli Stati Uniti non si trasferiscono da una regione quando le opportunità di lavoro diminuiscono?

Ironia della sorte, JD Vance (che ora si candida al Senato in Ohio su una piattaforma anti-immigrazione) pone questa domanda nel suo bestseller Elegia Hillbilly,cresciuto a Middletown, Ohio, a soli 45 minuti dal confine con il Kentucky, lo stato in cui la sua famiglia viveva da generazioni. Per Vance, salire la scala significava uscire dalla sua comunità d’infanzia, un passo che molti americani non sono disposti a fare. Ha continuato ad arruolarsi nei Marines, e poi alla Ohio State e alla Yale Law School: “Sebbene cantiamo le lodi della mobilità sociale”, scrive, “ha i suoi lati negativi. Il termine implica necessariamente una sorta di movimento: verso una vita teoricamente migliore, sì, ma anche lontano da qualcosa”.

Vance sta colpendo il costo di raggiungere la mobilità verso l’alto per i figli di genitori nati negli Stati Uniti. Molti dei figli di genitori nati negli Stati Uniti crescono in aree in cui le loro famiglie si sono stabilite molto prima, quindi la mobilità economica per loro è spesso accompagnata dai costi di lasciare la casa. Al contrario, gli immigrati hanno già deciso di lasciare la casa per trasferirsi in America, quindi potrebbero essere più disposti ad andare ovunque entro il paese per trovare opportunità. In altre parole, le famiglie nate negli Stati Uniti sono più radicate sul posto, mentre le famiglie di immigrati sono più libere, e questa volontà di muoversi verso le opportunità sembra fare la differenza.

Adattato dal nuovo libro di Abramitzky e Boustan Streets of Gold: America’s Untold Story of Immigrant Success

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